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为什么这只远古原蜘蛛(应氏奇美拉蛛)有尾巴

堪萨斯大学的学者保罗.赛顿(Paul Selden)说,这种古老的蛛形生物可能用它鞭状的尾部来侦测环境,就像天线一样。 ILLUSTRATION COURTES

堪萨斯大学的学者保罗.赛顿(Paul Selden)说,这种古老的蛛形生物可能用它鞭状的尾部来侦测环境,就像天线一样。 ILLUSTRATION COURTESY OF UNIVERSITY OF KANSAS, KU NEWS SERVICE

这是应氏奇美拉蛛(Chimerarachne yingi)标本的完整背面图。 PHOTOGRAPH COURTESY OF UNIVERSITY OF KANS

这是应氏奇美拉蛛(Chimerarachne yingi)标本的完整背面图。 PHOTOGRAPH COURTESY OF UNIVERSITY OF KANSAS, KU NEWS SERVICE

(36500365uux.cn报道)据美国国家地理(撰文:Elaina Zachos 编译:石颐珊):为什么这只远古蜘蛛有尾巴,学者说,这种有尾的原蜘蛛现在可能还在缅甸丛林里奔走。

早至1亿年前,一种小型八脚爬行生物疾行于今日缅甸的热带雨林里。这种古代的原蜘蛛(proto-spider)身长不到2.5公分,已演化出蛛形类动物的型态,例如八只脚与制造蛛丝的吐丝口,但是它们还有另一项独特特征:有毛的长尾巴。

这种生物可能在白垩纪中期生活在会分泌树脂的林木树皮里。但是在某个时间点上,某些个体被树脂滴在身上,将它们的尸体包覆保存,留待千百万年后的琥珀矿工发现。最后,有些琥珀块来到了保罗.赛顿(Paul Selden)这样的古生物学家手中,让他写出以此发现为题的论文,刊在2月5日出版的《自然:生态学与演化》期刊。

所以,这种蜘蛛的亲戚为什么有尾巴,它被琥珀包住时在做什么?现在还有这种蜘蛛吗?

远古亲戚

这四只雄性标本在缅甸北部的采石场中发现,它们不大算是「蜘蛛」。应氏奇美拉蛛是一种原蜘蛛,连结了原始爬行生物和现在的八脚生物。奇美拉蛛的取名灵感来自一种神话中的混种动物。

这种原蜘蛛长得有点像当代的节板蛛科(Liphistiidae),这类蜘蛛现在分布在东南亚、中国和日本。节板蛛科囊括约100种有背板和吐丝口的中型蜘蛛。

这是现存最原始的蜘蛛,」堪萨斯大学古生物研究所所长赛顿说:「两者从背面看起来很像。」

这种原蜘蛛有些与蛛形类相似的特色,包括尖牙、须肢和4只步足。制造蛛丝的吐丝口从它的身体后方突出,但是目前不清楚这个物种究竟如何使用丝。毕竟蜘蛛没有理由要在树枝结网,除非它们的昆虫猎物先学会飞。

蜘蛛也会以蛛丝做成道路,指引它们回家,并以丝编成线来分散或困住猎物,还有些其他用途。研究者说,这种原蜘蛛可能在藏身洞穴里铺上蛛丝内衬。
「它会织网,但是在地面织。」赛顿说。蛛丝「几乎也确定是用来包裹卵的。」

为何有尾巴?

学者在超过十年前就已经知道现代蜘蛛是由一类长得像蛛形纲的有尾生物uraraneids演化而来;赛顿找到的其他标本年代介在3亿8千万年前至2亿9千万年前。相较之下,这次的发现年代比较年轻,而且以前从未出现过有尾巴的蜘蛛化石。

长毛的尾巴大约0.25公分长,可能用来帮助蜘蛛感知周围环境。共同作者王博说,随着这种生物由四处游荡寻找食物,转变为坐等猎物上门的掠食者,它的尾巴可能逐渐退化。尾巴变得无关紧要,终至消失。现在已经没有长尾蜘蛛了,蛛形纲生物也不再需要探测用鞭毛,因为它们能从蛛网感受到震动。

赛顿说,有尾的原蜘蛛今日有可能还生活在缅甸雨林中,有些区域还没被仔细研究过,既然这种生物这么小,很可能还没有被发现。目前还不清楚这种原蜘蛛会不会分泌毒液,不过动物学家贡萨洛.吉里伯特(Gonzalo Giribet)说,他们应该对人类无害。

琥珀时光机

这些标本全都是成年雄性,因此赛顿说它们可能在离开洞穴去找雌性时被树脂困住。

琥珀以保存古老物种的时光胶囊闻名。就在这个月,一块缅甸云纹琥珀中发现9900万年前的鸟类,琥珀中也曾发现其他标本,包括恐龙尾巴、蜱、鸟类残肢和更古老的蜘蛛。

而且发现清单可能会继续延伸。

「我们已经从这些琥珀中找到其他的原始蜘蛛了。」赛顿说。




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