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世界上最强大的霸王龙Scotty现身 重达8.8吨

这只1991年出土的霸王龙(Tyrannosaurus rex)标本又名「史寇提」(Scotty),牠在世时可能重达8,800公斤,是已知最大的霸王龙。 ILL

这只1991年出土的霸王龙(Tyrannosaurus rex)标本又名「史寇提」(Scotty),牠在世时可能重达8,800公斤,是已知最大的霸王龙。 ILLUSTRATION BY BETH ZAIKEN, THE ROYAL SASKATCHEWAN MUSEUM

(36500365uux.cn报道)据美国国家地理(撰文:JAKE BUEHLER 编译:曾柏谚):世界上最强大的霸王龙现身了!这只8.8吨重的动物比成年象还要重,显示掠食性恐龙能长到比原先所知的更老也更大。

加拿大一处化石遗址出土了有史以来最重的霸王龙(Tyrannosaurus rex)标本──这只动物在世时可能重达8800公斤,远比现在大部分大象都还要重。

这只恐龙在3月中出版的《解剖学纪录》(Anatomical Record)期刊中首度面世,牠的骨骸有65%保存完整,包含头骨、髋骨,以及一些肋骨、腿骨和尾骨。 这只被昵称为「史寇提」(Scotty)的暴龙至少有28岁,以该物种的标准看来是位长者。

大约6800万年前,史寇提熟悉的加拿大地景是一座副热带海岸乐园──但生活可不是度假。 这只恐龙的遗骸中有一根断过又愈合的肋骨、一块两齿之间的巨大骨骼增生──显示曾遭感染,和一根断过的尾骨── 可能是被其他霸王龙咬伤的。

「从这些伤痕可以判断,生活并不容易,就算你是掠食性恐龙中的霸主也一样,」尼查. 伊布拉希姆(Nizar Ibrahim) 说道,他是底特律梅西大学(University of Detroit Mercy)的古生物学家,并未参与研究。

该发现显示,大型掠食性恐龙的寿命和体型可能超过古生物学家从现有化石得出的推测。 在已知物种中,霸王龙是拥有最多化石样本的已灭绝恐龙之一,目前已辨识出超过20只个体。

「随着愈来愈多其他兽脚类恐龙的标本出土,我们也将会找到牠们之中的史寇提:那些特别大、特别老的个体,」研究第一作者史考特. 伯森斯(Scott Persons)说,他是埃布尔达大学(University of Alberta)的博士后研究员。 「如果之后发现那些动物的体型范围更广,我也不会惊讶──牠们有可能长得和霸王龙一样大或甚至更大。 」

大骨架

其实古生物学家早在1991年就知道史寇提的存在了,当时牠的骨头从加拿大萨斯喀彻温省(Saskatchewan)一处遗址出土。 为了庆祝挖到这只霸王龙,发掘团队想敬牠一杯。 但是当时他们手上适合拿来干杯的只有一瓶苏格兰威士忌(Scotch)──这就是「史寇提」绰号的由来。

然而科学家花了超过20年才完全掌握史寇提的遗骸。 这只动物巨大的骨头牢牢卡在非常坚硬的岩石之中,极难取出研究。 不过一旦史寇提的骨头脱离岩石,伯森斯的团队就终于可以重建这只恐龙的年纪与体型。

牠的骨头剖面显示出异常粗壮的结构,与另外一只死于28岁的霸龙拥有类似的骨骼。 而史寇提主要的大腿骨,或称股骨,提供了鉴别牠体型的关键线索。

科学家在研究过许多动物以后发现,动物的股骨愈粗,通常就承受愈多重量。 史寇提巨大的股骨有20公分宽──表示史寇提的双腿可以承受超过8800公斤的重量,或许再增减几吨。 若采同样的方法计算,收藏在菲尔德自然史博物馆(Field Museum of Natural History)的知名完整霸王龙化石「苏」(Sue)的体重要比史寇提轻了400公斤。

苗条与一般身材

然而,这种以骨骼为依据的测量方法并非万无一失。 其中一个原因是,动物骨骼的功用并不只是被动地承担体重;骨骼也要承受移动中产生的力。 有些证据显示,霸王龙所属的暴龙属(Tyrannosaurus)跟其他大型掠食性恐龙,例如更早期的异特龙属(Allosaurus)相比,行动可能更加快速敏捷。 或许暴龙的腿骨有些过度设计,用以承受奔跑时的压力,因此让研究人员高估了史寇提的实际体重。

此外,身体质量只是分析巨大与否的方法之一,并不是所有的掠食性恐龙都有相同的身形。 暴龙属的恐龙,例如我们熟知的霸王龙,身形比较粗壮,而其他物种的身体则更修长纤细。 有些学者认为,这样的差异也存在在霸王龙物种之内,因为有些标本比较「苗条」。

最能表现这个难题的物种非棘龙(Spinosaurus)莫属,这是一种半水栖的恐龙,大约1亿年前生活在现在的非洲北部。 这种动物吻部从到尾巴尖端的身长大约是15公尺长,比霸王龙还长。 不过如果只用股骨来推估体重,那么棘龙就只有1600公斤重。

棘龙的实际体重几乎可以确定更重。 学者认为这种恐龙大部分时间都待在水里,所以细小的后腿就够用了。 此外,牠的骨密度也远高于其他掠食性物种,现生半水栖恐龙,例如企鹅,依然保有这项特征,以维持在水中的浮力。

「棘龙算是打破了常规,」伊布拉希姆说,这位获国家地理赞助的古生物学家是棘龙专家。 「牠是在特殊生态与环境脉络之下高度特化的兽脚类──更像是河中水怪。 」

目前伯森斯的目光会专注在陆地上。 他会从史寇提戏剧性的眉骨和头骨两侧华丽的「角」开始,继续仔细研究这只暴龙的遗骸。

「人们讨论的重点都只有这只个体有多大,」他说,「但是我最喜欢这个标本的地方其实是更小的细节──那些怪异的小地方。 」




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